L’extraction de l’or bientôt améliorée

Depuis l’antiquité l’or suscite de folles ambitions et espoirs. Depuis toujours, l’or est convoité et exploité à des fins financières.

Des millions de chercheurs d’or on souvent été désespérés de ne pas trouver le moindre gisement ni comprendre pourquoi, quand il en trouvait un, pour quelle raison il se trouvait là et pas ailleurs. Depuis peu, des scientifiques toulousains ont trouvé l’explication de leur formation.

L’or : un métal le plus inerte qui existe

« Sous nos pieds, nous avons de l’or, un milligramme par tonne, impossible à extraire avec les moyens actuels pour que ce soit rentable. Il faut un gramme par tonne pour que cela devienne un gisement. Or, c’est le métal le plus inerte qui soit et le processus de concentration a toujours été difficile à comprendre, car il n’est pas transportable par les fluides géologiques présents dans la croûte terrestre », selon Gleb Pokrovski, directeur de recherche CNRS au laboratoire Géosciences environnement ayant participé à ces recherches.

L’ion trisulfure des qualités intrinsèques

Récemment la découverte en laboratoire, « presque par hasard », d’une forme de soufre appelée l’ion trisulfure peut changer la donne.

Ce S3 (-), son symbole chimique, transporte et dépose l’or lorsqu’il se retrouve dans des conditions identiques à celles de la croûte terrestre, à savoir de 300° à 800 °C et une pression atmosphérique comparable à celle rencontrée à 7 km de profondeur.

« Encore un long chemin »

Les chimistes ont ainsi réussi au sein de leur laboratoire à améliorer la solubilité de l’or grâce à ce fluide, bien plus efficace que ceux utilisés par les compagnies minières.

« Mais d’ici à trouver des applications, il y a encore un long chemin. Pour extraire ce minerai, il est difficile de faire des cocottes-minute à ciel ouvert », prévient Gleb Pokrovski.

Pour ce chercheur, cette découverte permet tout de même de penser qu’il « y a plus de gisements que l’on ne pense », rappelant que seulement 1/10 millionième de l’or qui se trouve sous la terre est exploité.

Pour aller plus loin techniquement